• 권순경 교수의 '야생화 이야기'

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<159> 자리공(Phytolacca esculenta)

덕성여자대학교 약학대학 명예교수/한국사진작가협회회원 권 순 경

기사입력 2020-08-12 14:32     최종수정 2020-08-12 14:32 프린트하기 메일보내기 스크랩하기 목록보기   폰트크게 폰트작게

덕성여자대학교 약학대학 명예교수/한국사진작가협회회원 권 순 경▲ 덕성여자대학교 약학대학 명예교수/한국사진작가협회회원 권 순 경
자리공은 낮은 산이나 마을 근처 또는 밭 주변에 자라는 식물로 원산지가 불분명하다는 주장도 있으나 우리 토종식물이나 진배없다. 무처럼 생긴 긁은 뿌리를 갖고 있고 가지를 치면서 수직으로 1미터 정도 자라는 등치가 큰 식물로서 자리공과에 속하는 여러해살이풀이다.

현재 우리나라에는 자리공, 섬자리공, 미국자리공 3종이 있다. 여기 저기 많이 퍼져서 어디에서나 쉽게 만날 수 있는 자리공은 우리토종이 아닌 외래종으로 미국이 원산지인 미국자리공이다. 토종 자리공은 옛날에는 많았다고 하나 지금은 개체수가 매우 적어서 만나기가 쉽지 않다.

섬자리공은 울릉도에 자생하는 특산식물로 희귀종이며 생김새가 육지에 자라는 자리공과 큰 차이가 없다. 타원형으로 생긴 커다란 잎은 줄기에 어긋나고 잎자루가 있으며 가장자리가 밋밋하다.

5-6월에 흰 꽃이 피는데 꽃송이는 이삭모양으로 작은 꽃들이 촘촘하게 붙어 있다. 꽃 밥은 연한 홍색이고 열매는 흑자색이다. 꽃잎은 꽃받침이 5개, 수술과 암술이 각각 8개이다. 자리공과 섬자리공의 꽃 이삭과 열매가 수직으로 곧게 서있는데 반해 미국자리공은 줄기는 붉은 색을 띄고 있고 꽃송이가 옆으로 굽어있으며 열매가 열리면 완전히 아래로 처진다. 

자리공이란 이름은 어떻게 생겨난 것일까? 고려 고종 때 간행된 한국최고의 의서인 향약구급방에 자리궁근(者里宮根) 으로 수록되어 있다. ‘자리궁’이 ‘자리공’으로 변한 모양이나 그 뜻이 무엇인지는 확실치 않다.

돗자리나 화문석을 짜는 자리틀에 골풀이나 왕골을 엮는 노끈에 고드랫돌이 달려있다. 자리공의 동굴동굴 한 열매들이 자리틀에 주렁주렁 매달려 있는 고드랫돌과 닮았다 해서 자리공이라는 이름이 생겨난 것이 아닐까 하는 의견이 있다. 

한방에서는 말린 뿌리를 상륙(商陸), 창륙(昌陸), 당륙(當陸)이라 하고 이뇨효과가 탁월해서 신장관련 질환인 신장염, 부종, 수종과 같은 질병에 사용한다. 옛날부터 자리공은 염료식물로도 유명해서 포도처럼 생긴 검은 열매는 무명과 같은 옷감을 붉게 염색하는데 이용했다. 미국에서도 붉은 색 염료나 잉크로 사용했고 특히 포도주 색을 내는데 이용했다고 한다. 독성식물로 알려졌지만 심하지 않아 어린 싹을 나물로 먹을 수 있다.

90년 대 초 각종 매스컴이 미국자리공의 생태파괴 위험성을 대대적으로 보도함으로서  자리공은 하루아침에 유명해져 화제의 대상이 된 적이 있다. 외래종인 미국자리공은 다른 식물이 잘 자라지 못하는 척박한 황무지에서도 잘 자라고 그 번식력이 너무나 왕성해서 주변을 온통 미국자리공으로 덥혀 버린다.

가축이 열매를 먹으면 죽을 뿐만 아니라 주위의 토양을 강산성으로 변화시켜 주위에 다른 식물이 자라지 못하게 토양을 황폐화시키는 식물 게릴라 같은 존재라고 일부 식물학자들은 주장하기도 했다. 실제로 자리공은 다른 식물의 발아를 억제하고 성장을 억제시키는 물질을 생성하는 것으로 알려져 있다. 이러한 식물의 작용을 알레로파티(allelopathy)  또는 타감작용(他感作用)이라 한다. 

미국자리공은 1959년 흑산도에서 처음 발견되었고 그 후 남해안 도서와 육지로 퍼져나가 전국적으로 확산되었다. 왕성한 번식력에 놀라 위협을 느낄만했지만 매스컴의 과장된 보도로 인한 해프닝으로 끝난 사건이다. 미국자리공이 생태계를 파괴할 만큼 공해식물이 아니라는 사실이 세월이 지나면서 인식되게 되어서 다행이다.

속명 피토락카(Phytolacca)는 희랍어로 식물이라는 뜻의 피톤(phyton)과 곤충을 뜻하는 라카(lacca)의 합성어로 염색식물의 뜻을 갖고 있다. 종명 에스큐렌티스(esculentis)는 희랍어로 ‘먹을 수 있다‘뜻이다. 알려진 성분으로 피토락카사이드(phytolaccaside), 잘리곤산(jaligonic acid), 에스큐렌트산(esculentic acid)이 있다.

 

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